Milagre, surpresa e recorde: NFL define finalistas de conferência

A NFL viveu um final de semana mágico. Dos quatro jogos que definiram os finalistas de conferência, três tiveram fortes emoções. O único a vencer com facilidade foi o New England Patriots, e até isso trouxe um fato histórico: o time estendeu o recorde de aparições consecutivas no AFC Championship Game — sete.

Vikings consegue um milagre para seguir na briga


A NFL viu, no final de domingo, um dos maiores jogos de sua história. 

No início, parecia que o Vikings venceria com tranquilidade. A defesa dominava as ações e colocava o ataque em posições confortáveis. Liderado por Case Keenum, o ataque aproveitava. Anotou dois touchdowns, com Jerrick McKinnon e Latavius Murray, além de um field goal com Kai Forbath, ainda no primeiro tempo. O Saints seguia zerado no placar na hora do intervalo.

No terceiro quarto, o Saints finalmente marcou em um touchdown de Drew Brees para Michael Thomas. O 17 a 7 não indicava o final incrível que o jogo teria. 

Thomas voltou a entrar na end zone no início do quarto período e diminuiu a desvantagem para 17 a 14. Keenum foi interceptado logo depois, mas a defesa do Vikings segurou e permitiu que Forbath chutasse um novo field goal para deixar o placar em 20 a 14.

O ataque do Saints não desistiu e, em um belo desenho de jogada, Brees achou o novato Alvin Kamara em um passe de 14 jardas para colocar o time de New Orleans pela primeira vez na frente no placar — 21 a 20.

O Vikings voltou a passar à frente com um field goal de Kai Forbath, mas deixou tempo demais no relógio. Era tempo suficiente para que Brees conduzisse novamente o ataque do Saints e colocasse Wil Lutz em posição de chutar e virar a partida. Foi exatamente isso que aconteceu.

Eagles mostra por que foi o número 1 na temporada regular


Mesmo sem Carson Wentz, com uma lesão no joelho, o Philadelphia Eagles mostrou a força que o colocou em primeiro lugar na Conferência Nacional durante a temporada regular. Com um jogo sólido da defesa e dos times especiais, o Eagles derrotou o Atlanta Falcons em casa por 15 a 10. O Eagles, desta forma, terá o direito de receber o Minnesota Vikings na final de conferência, que dá uma vaga ao Super Bowl 52.

Patriots passa com facilidade e faz história


Nenhum time havia chegado a mais de cinco finais de conferência seguidas. O New England Patriots garantiu a vaga pela sétima vez consecutiva. Este é o tamanho da dinastia armada por Bill Belichick e Tom Brady — e representada por uma vitória fácil por 35 a 14 sobre o Tennessee Titans.

O Patriots esteve em todas as finais da AFC desde 2011 — com direito a dois títulos de Super Bowl no período. Brady vai em busca do terceiro — e o sexto da carreira.

Jaguars mostra que o ciclo da NFL sempre dá certo


O Jacksonville Jaguars foi ruim por tempo suficiente para que o sistema da NFL o tornasse uma potência. Com espaço no teto salarial de sobra e escolhas altas ano após ano, o Jaguars montou uma defesa historicamente boa. No ataque, mesmo com Blake Bortles apenas evitando erros, o time contou com Leonard Fournette.

E foi Fournette — até mais do que a defesa — que garantiu a vitória por 45 a 42 fora de casa contra o favorito Pittsburgh Steelers. O time da Flórida vai para a final da Conferência Americana pela terceira vez na história, depois de perder em 1996 e 1999. Tom Coughlin, que era o técnico do time nas duas ocasiões anteriores e agora é o vice-presidente executivo, quer ver a equipe pela primeira vez em um Super Bowl.
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